Interview met Steve Micklewright, CEO van Trees for Life, en Laurelin Cummins-Fraser, directeur van het Dundreggan Rewilding Centre van deze liefdadigheidsinstelling.

Welke uitdaging vormde de inspiratie voor uw project?

Trees for Life is sinds 2008 eigenaar van het Dundreggan Estate, dat 10.000 hectare berg- en bosgebied in de Schotse Hooglanden, niet ver van Loch Ness, omvat. De kosten van de natuurontwikkeling in Dundreggan zijn hoog voor de liefdadigheidsinstelling. Het was nodig een duurzame inkomstenstroom te genereren voor het landgoed om in de toekomst op eigen benen te kunnen staan. Ons bredere doel als liefdadigheidsinstelling is de natuur in het gebied Affric Highlands in Schotland te ontwikkelen op een oppervlakte van 500.000 hectare. Zo kunnen wilde bossen terugkeren en veengebieden worden hersteld om wilde dieren en biodiversiteit te laten groeien en bloeien. Dundreggan ligt midden in dit gebied en daarom zochten we een manier om deze natuurontwikkeling toe te lichten en de voordelen ervan te benadrukken.

Met welke innovatie is het probleem aangepakt?

We kwamen op het idee een natuurontwikkelingscentrum op te zetten, waar mensen meer kunnen leren over het concept en waar ze het zelf in actie kunnen zien.

Dit is het enige natuurontwikkelingscentrum in het Verenigd Koninkrijk (en waarschijnlijk in de hele wereld!). Het is de bedoeling dat het centrum in Dundreggan een hub wordt voor onderwijs en empowerment en bezoekers inspireert om zelf aan natuurontwikkeling te gaan doen. Ze kunnen bijvoorbeeld een inheemse boom in hun eigen tuin planten of meer leren over natuurontwikkelingsprogramma's in het hele land en deze ondersteunen.

We proberen plaatselijke bedrijven te laten inzien hoe ze winst kunnen maken als natuurpositief bedrijf door een milieuvriendelijke bestemming aan traditionele landgoederen te geven. Het centrum ondersteunt ook de plaatselijke economie door het creëren van banen en inkomsten uit bezoeken aan het centrum en de omgeving.

Welke impact heeft Triodos Bank op uw bedrijf?

Ons contact met Triodos voelde anders aan dan die met andere potentiële financiers. We hoefden onze missie niet uit te leggen, want we zaten direct op één lijn wat betreft het belang van het project.

Triodos heeft ons tijdens de ontwikkeling van onze financiële plannen goed ondersteund door ons te helpen het bedrijfsmodel voor het realiseren van onze projectvisie vorm te geven, ons idee te funderen in pragmatisme en onze doelen haalbaar te maken. Daardoor kregen wij meer zelfvertrouwen en besloten we fondsen te werven via het Triodos Crowdfunding-platform.

De obligatie van £ 2 miljoen werd in twee dagen behaald, veel sneller dan we hadden gehoopt! Het is geweldig dat Triodos zich heeft verbonden aan een pool van beleggers die met de neus dezelfde kant op staan. Het heeft ons gesterkt om te weten dat we erop konden rekenen dat een groep mensen projecten als het onze graag wilde ondersteunen.

Welke impact heeft uw organisatie op de sector?

Veel mensen die zich bezighouden met natuurontwikkeling zijn enthousiast over de mogelijkheden voor verbindingen en ontmoetingen die het centrum kan bieden. We hebben gehoord dat we grenzen verleggen, onder meer door de landbeheersector in Schotland aan te moedigen een meer holistische natuurontwikkelingsvisie te volgen door met de natuur samen te werken en niet ertegen.

We hebben er bewust voor gekozen om dit centrum neer te zetten als natuurontwikkelingscentrum en niet als boscentrum, zodat het een andere visie bespreekbaar kan maken en kan aantonen dat natuurontwikkeling niet alleen goed is voor de biodiversiteit, maar ook winstgevend kan zijn. Onze aanpak is baanbrekend, maar zou zomaar transformationeel kunnen zijn.

Welke invloed heeft uw organisatie op de gemeenschap?

Onze gemeenschap is er vanaf het begin bij betrokken geweest en diverse onderdelen van het project, zoals de aandacht voor de Gaelische geschiedenis en cultuur en de speeltuin in het bos, hebben we mede dankzij hun feedback en suggesties verder kunnen ontwikkelen. We hebben al contact met scholen in de omgeving en hopen dat zij het centrum regelmatig zullen bezoeken en in de toekomst zullen opkomen voor het belang van natuurontwikkeling.

Veel buurtbewoners wilden graag meer positieve aandacht voor het Gaelisch, zodat mensen kunnen leren over de Gaels, die in veel opzichten de oorspronkelijke bewoners van het gebied zijn, en hun taal en traditionele muziek kunnen horen. We waren onder de indruk van de overeenkomsten tussen Gaelisch en natuurontwikkeling. Er is nog slechts 2% van het oorspronkelijke Caledonian Forest over, maar dit gebied groeit en na vele jaren van verval is ook het Gaelisch weer opgeleefd. Beide zijn levende elementen van het erfgoed van de Hooglanden en Schotland en geen overblijfselen uit een ver verleden. De Gaelische cultuur leert ons veel over de vorm en geschiedenis van het land in Dundreggan. Dit zal dan ook een belangrijke rol spelen in het onderwijs en de interpretatie die we via het centrum kunnen aanbieden.

Op welke manier deelt Triodos Bank uw visie?

We voelden direct dat we dezelfde waarden deelden. Vooral het feit dat de bank zich richtte op baanbrekende projecten die verandering op de lange termijn als doelstelling hadden, gaf voor ons de doorslag.

We hebben kunnen constateren dat Triodos de drang voelt om te innoveren. De bank is zich bewust van de risico's, maar is bereid een stap verder te gaan dan anderen om daadwerkelijk verandering te verwezenlijken. Het ontbreekt de bank ondanks hun baanbrekende instelling niet aan pragmatisme, zodat de zaken niet te ver of te snel gaan en daar herkennen we ons als Trees for Life in.

Triodos doet dit al jaren en probeert een voortrekker op ethisch gebied in de sector te zijn. Het is bovendien een teken van een veranderende maatschappij dat veel andere organisaties nu volgen.